来源:新华网 发布时间:2011-5-28 14:28:49
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美国计划发射探测器前往一颗小行星收集样本
 
美国国家航空航天局5月25日宣布,将发射探测器前往一颗小行星收集样本,以探索太阳系组成和生命起源,研究如何减少地球遭天体碰撞危险。
 
这一探测器定于2016年发射,前往编号1999 RQ36的小行星,项目耗资预计10亿美元。
 
探测器定于2020年抵达小行星,继而在距离它大约4.8公里处勘察地形,为期半年。采样点确定后,探测器将靠近小行星,使用机械臂采样60克至2千克,装入密封容器,预定2023年重返地球。
 
这将是美方探测器首次在小行星采样。日本“隼鸟”号探测器去年6月从小行星“丝川”带回微粒样本。
 
探测器项目首席科学家、美国亚利桑那大学月球与行星研究所所长迈克尔·德雷克说,美方探测器带回的样本将更有价值。“我们将非常细致、有条理,带回保存良好及足够的样本……如果你把‘隼鸟’号带回的物质放在玻璃罐中观察,你将看不见它们。它们在内壁形成一层灰,相比(美方将带回的样本)之下,数量太少。”
 
太阳系大约45亿年前形成,小行星是太阳系形成后的剩余物,含有太阳系诞生时的物质。
 
航天局说,1999 RQ36小行星形成后几乎没有变化,研究它可以帮助了解太阳系“幼年”情况。另外,这颗小行星可能含有丰富的碳元素,而碳是组成生命的关键物质。
 
航天局行星科学专家吉姆·格林说:“这颗小行星是太阳系诞生时留给我们的时间胶囊,开启行星探索新纪元。”
 
虽然小行星残骸以陨星形式频频光临地球,但它们落地后遭地球物质污染,科学家希望就研究生命起源找到纯净样本。“我们将带回一些未经人手触碰的东西,”德雷克说。
 
这颗小行星直径大约560米,被航天局列为有“潜在(碰撞)危险”的天体。去年,一些科学家估计,它2182年可能与地球碰撞,几率大约为千分之一。
 
航天局说,探测器飞临小行星后,将首次精确测量“亚尔科夫斯基效应”。小行星受太阳光照射,释放热能。能量反作用于小行星,日积月累,影响小行星运行轨迹,相关因素包括小行星形状、表面物质组成、旋转。
 
科学家希望研究这一效应如何改变小行星运行轨道,预判飞往地球的小行星轨迹。
 
航天局说,这部探测器将帮助科学家将进一步了解这颗小行星的轨道,从而有助研究对策,减少地球遭天体碰撞的危险。
 
美国总统贝拉克·奥巴马上任后,改变美国太空政策,着眼探索深度宇宙空间。
 
美方打算2025年把宇航员送上小行星,本世纪30年代中期实现宇航员登陆火星。
 
宇航局在3套方案中选中1999 RQ36小行星探测方案。另两套方案分别是月球背面采样和探测器登陆金星。
 
航天局局长查尔斯·博尔登说,探测1999 RQ36小行星是实现新太空政策所列目标的“关键一步”,这类无人探测器“将为今后人类前往小行星和其他深空目的地铺平道路”。
 
 
 
 
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