作者:赵熙熙 来源:中国科学报 发布时间:2019/2/15 9:46:08
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运行15年 行走45公里 获多项重要成果
错失良“机”:美告别火星探测先驱

在“机遇”号火星车2014年1月拍摄的这张照片上,其太阳能电池板上覆盖着一层厚厚的灰尘。图片来源:NASA

 

本报讯 在对火星45公里的梅里迪亚尼平原区域进行了15年的探索后,美国宇航局(NASA)的“机遇”号火星车任务宣告正式终结。科学家历经8个多月努力也没能“唤醒”这架失联的火星车。

“机遇”号与地球的最近一次联络是在去年6月10日。当天,一场巨大的火星沙尘暴挡住了“机遇”号火星车接收阳光的太阳能电池板。此后,这台年迈的太空机器人便杳无音信。自此,加利福尼亚州帕萨迪纳市NASA下属喷气推进实验室(JPL)的任务控制人员使用了不同的方法,数百次尝试与“机遇”号火星车取得联系。

2月12日晚,他们向“机遇”号发出了最后一组命令,请它作出反应。结果还是没有回答。

“我宣布,‘机遇’号火星车任务已经完成。”NASA负责科学的副局长Thomas Zurbuchen在2月13日召开的新闻发布会上说。

JPL的“机遇”号项目经理John Callas说:“我们已经尽了最大努力,尝试了所有可能恢复‘机遇’号通信的方法。我们认为,再次收到‘机遇’号反馈的希望已经极其渺茫,因此决定结束任务。”

“机遇”号火星车复苏的希望非常渺茫。NASA的一些人曾认为,大风可能会吹走“机遇”号太阳能电池板上积聚的灰尘,使其重新工作——但梅里迪亚尼平原的多风季节已然来了又去。“我们需要一场历史性的沙尘暴来完成这一历史性的任务。”JPL副项目科学家Abigail Fraeman说。

火星车将经历这颗红色星球上严酷的冬季,如果没有太阳能电池板的电力支持,它将无法生存。

在最后一次联系“机遇”号火星车的那天晚上,任务控制中心里人们的情绪十分高涨。“有沉默,有眼泪,还有拥抱。”坦佩市亚利桑那州立大学火星科学家Tanya Harrison在推特上写道。

“机遇”号火星车于2003年7月发射升空,并于2004年1月在梅里迪亚尼平原着陆,目的是执行为期90天的探测任务,包括找寻火星上水和生命的迹象等。它最终发现了火星上最古老的宜居环境。“这是该任务最重大的发现之一,它来自我们90天任务的第11个年头。”该任务首席科学家、纽约州伊萨卡市康奈尔大学行星科学家Steve Squyres说。

如今,“机遇”号火星车正在俯瞰着一个叫作“毅力谷”的地区。

“机遇”号的“孪生兄弟”“勇气”号火星车已于2011年结束了使命。

在位于火星表面超过5000个火星日的时间里,“机遇”号火星车已经行驶了45.16公里——这是任何地外交通工具的纪录。它的科学遗产包括发现火星在大约40亿年前存在非酸性的、对生命友好的水体。

目前,美国仍在继续和将要开展的火星任务包括“好奇”号火星车、“洞察”号探测器、“火星2020”项目等。

NASA的“好奇”号火星车于2012年在火星着陆,距离“机遇”号火星车约2200公里,它是由核能驱动的,因此不受尘埃的影响。此外,NASA于2001年发射的“奥德赛”和2005年发射的MRO依然在环绕火星运转。

无论如何,当科学家与“勇气”号和“机遇”号开始合作时,几乎没有人预料到15年后他们还会继续为其中一辆火星车工作。(赵熙熙

 

《中国科学报》 (2019-02-15 第2版 国际)
 
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