作者:崔静 来源:新华社 发布时间:2010-1-12 9:41:18
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探寻南极陨石之谜:冰雪大陆上的“天外来客”
 
陨石是研究早期太阳系的“化石”,而全球科学家收集到的陨石碎片中,超过三分之二来自南极。1月8日,中国第26次南极考察格罗夫山队在南极内陆格罗夫山地区收集到292块陨石,使中国南极陨石拥有量突破1万块,再次印证了科学家将南极誉为“陨石宝库”的论断。
 
在南极白茫茫的冰雪大陆上,为什么会有如此多的“天外来客”被集中发现?这些陨石主要出没在哪里?南极陨石有哪些特点?新华社记者日前跟随中国第26次南极考察队前往格罗夫山地区采访报道,亲身探寻南极陨石之谜。
 
为什么南极陨石如此多?
 
在南极冰盖的某些地区,为什么会有大量陨石被集中发现?是不是在南极从天而降的陨石本身就特别多呢?事实上,科学家统计发现,在地球上的任何角落,陨石坠落的可能性是大致相等的,只不过降落在南极的陨石更容易保存下来,并且更容易被考察人员发现。
 
科学研究表明,南极之所以可以发现大量陨石,首先是由于南极干燥、严寒的气候条件,如同大冰库般为保存陨石提供了条件;同时,相比世界其他地区,当地的风化作用很小,更利于陨石的保存;此外,当地的冰川运动带动陨石迁移,使它们能在一个区域富集,更容易被发现。
 
降落在南极冰盖上的陨石会深深地钻入冰面以下,在南极寒冷洁净的自然条件下被很好地保护起来,并随着冰川的流动而运动。当冰川遇到南极内陆山脉和冰盖下隐蔽的山脉时,由于冰下地形的影响,冰被拦阻后不断上升,表层冰雪不断升华,使得冰中的陨石距离冰面越来越近,埋藏越来越浅,最终暴露在冰雪表面,并逐步集聚在阻挡冰流的山脉处。在南极冰盖洁净的冰面上,黑褐色的陨石远比在人类居住区更容易被发现。
 
南极陨石出没在哪里?
 
在一望无际的南极冰盖上,发现大量陨石的地方究竟是什么样的地方?事实上,绝大多数陨石是在裸露的冰面上或碎石带中被发现的。
 
南极大陆绝大部分被平均厚度达2300米的冰雪覆盖,直接出露于冰面的陆地仅限于沿岸的部分地区和高耸的山脉。山脉周围存在大面积裸露的冰面,那里是冰升华而消耗的地方,也是发现陨石的主要场所。如日本主要的陨石调查地——大和山脉周围,就分布着南极最大的裸冰区,总面积达4000平方公里;在美国进行陨石调查的南极横断山脉周围,也分布着规模小、数量多的裸冰区。中国在南极发现的陨石,绝大多数是在格罗夫山地区的碎石带中,有其独特性。
 
留存在裸冰上的陨石较容易辨认,但在碎石带中,陨石与从近处山体崩塌下来的碎岩石混在一起,常常难以区分,需要考察队员顶着狂风,冒着严寒,跪在冰面上从巨量的碎石中精心挑选出来,如同“海底捞针”。此外,由于山脉附近往往密布着宽窄不等的冰裂隙,考察队员在收集陨石的过程中必须时刻保持警惕。
 
南极陨石有哪些特点?
 
与在世界其他大陆发现的陨石相比,在南极发现的陨石有哪些独特之处?首先是南极陨石的居地年龄最长。居地年龄指陨石降落到地球表面后保存至今的年龄。在人类居住区降落的陨石受到风化的影响通常难以长久保存,但在南极干燥寒冷的环境中,陨石一般可以存留几十万年,甚至上百万年。
 
其次,南极陨石不仅数量多且类型丰富。陨石分为50多种,南极陨石几乎涵盖了全部种类。不仅如此,科学家还在南极发现了月球陨石和火星陨石,它们是研究月球和火星形成演化的无价之宝。除此之外,科学家还在南极发现了许多非常稀少的陨石种类。
 
在南极,陨石保持着较好的原始状态,这也是南极陨石的一大特点。在发现陨石的南极内陆几乎没有生物存在,陨石坠落后,长期在冷冻、无菌的冰中保存,几乎没有受到地球上其他物质的污染。研究其中的有机化合物,对于探寻地外生命具有重要意义。
 
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