作者:李木子 来源: 中国科学报 发布时间:2023-9-28
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美国普赛克任务有望揭示地球成因

 

普赛克航天器的一部分。图片来源:NASA/Isaac Watson

本报讯 美国国家航空航天局(NASA)正准备对一颗名为普赛克的小行星执行一次发射任务。这颗独一无二的小行星可能是一颗曾经年轻的行星裸露的金属内核。该任务被称为普赛克任务,计划于10月5日实施。

普赛克绕太阳公转一周大约需要5个地球年,它与地球最近的距离大约是地球到火星距离的3倍。普赛克体积很小,最宽处不到300公里。这些因素导致科学家对它的观测很少,对其表面情况、起源、组成几乎一无所知。

目前已知的是,普赛克的金属含量异常丰富,其中大部分可能是铁,但将这些金属带回地球并不在这次任务的目标范围内。

“目前,我们尚没有把这些金属带回地球的技术。”普赛克任务首席研究员、美国亚利桑那州立大学的Linda Elkins Tanton说,“这次任务只是为了科学探索,而不是为了盈利。”

“之前,我们从未近距离观测过这种类型的天体。不过,现在我们对它的认识发生了变化。”Elkins Tanton表示,最新的远程观测结果表明,普赛克可能携带比此前预计更多的硅酸盐矿物。

研究人员表示,普赛克这样的金属行星可能是形成地球这样的岩石行星的关键因素。地球和其他类地行星都有金属内核,但人们从未详细研究过,因为其位于地下深处。普赛克任务可能是人们第一次有机会直接看到行星内核。

“作为一个物种,我们与岩石行星如此紧密地联系在一起,但我们从未近距离观察过行星的金属内核。”Elkins Tanton说,“这就像我们在做蛋糕,但却从未见过鸡蛋。现在,我们要去见一个‘鸡蛋’了。”

如果一切顺利,航天器预计于2029年抵达普赛克。它携带了4种科学载荷:一台照相机、一台测量小行星组成的光谱仪、一台检测其磁场的磁力计,以及一个能同时测量普赛克重力场和内部结构的通信系统。这些载荷有助于回答普赛克到底是什么、如何形成的,以及它与地球深处的金属内核有什么关系。(李木子)

《中国科学报》 (2023-09-28 第1版 要闻)
 
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