作者:张楠 来源:中国科学报 发布时间:2024/2/11 3:37:43
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迄今最小恒星,半径仅约地球7倍

 

清华大学物理系教授王晓锋课题组与合作者利用清华大学—马化腾巡天望远镜(TMTS)发现了一颗距离地球约2760光年、轨道周期仅为20.5分钟的致密双星系统(即TMTS J0526),并解密了其物理起源。

2月9日,该成果以《20.5分钟分离双星中七倍地球半径的氦燃烧星》为题在线发表于《自然—天文学》。

该双星系统由一颗质量为0.74倍太阳质量的碳氧白矮星与一颗质量约为太阳0.33倍的热亚矮星组成。该热亚矮星的半径仅有地球的7倍左右,代表了人类目前发现的体积最小的恒星。

这样一对极短轨道周期的双星能够在毫赫兹频段产生强的引力波辐射,有望被未来的空间引力波天文台如LISA、天琴以及太极显著探测到。

需要特别指出的是,该双星系统的发现和研究首次验证了通过二次共有包层抛射演化形成低质量热亚矮星的理论通道(由中国科学院云南天文台韩占文院士团队于2003年提出)。

基于对热亚矮星形成通道的详细星族合成的研究,理论预言通过二次共有包层抛射通道形成的热亚矮星中,应该存在少部分质量低至0.32-0.36倍太阳质量的亚类。这些低质量的热亚矮星通过点燃非简并氦核形成,它们与被广泛认知的通过氦闪点燃简并氦核形成的热亚矮星(约0.45倍太阳质量)具有截然不同的质量分布。在经历第二次共有包层的物质抛射后,这些包含一颗白矮星的热亚矮星双星系统,通过引力波辐射可演化形成轨道周期短至20分钟的极短周期双星系统。但在TMTS巡天观测发现之前,国际上并未观测到完全符合上述观测性质的白矮星—热亚矮星双星系统。

TMTS观测系统是王晓锋团队在马化腾基金以及清华大学支持下,建成的一架独特设计的多镜筒光学巡天设备。自2020年正式运行以来,该系统以1分钟的观测频率凝视北半球的宇宙星空。截至2023年底,TMTS累计获得了超过2700万颗恒星的密集采样光变数据,包含大量高价值的短周期变源,TMTS J0526便是其中光变周期最短的系统之一。

在发现该源之后,团队利用位于美国夏威夷的10米口径Keck望远镜和位于西班牙拉帕尔玛岛的10.4米口径GTC望远镜对该源进行了高时间分辨的连续光谱观测,并且使用丽江2.4米望远镜进行时序测光观测。

结合高频采样观测得到的光变曲线以及光谱视向速度变化,研究团队分析得出,TMTS J0526是一颗轨道周期仅有20.5分钟的椭变双星,其中更大、更亮的子星(即可见星)在另一颗更加致密白矮星(不可见星)的潮汐引力作用下发生形变。

艺术家绘制的TMTS J0526双星系统(北京天文馆 喻京川)。图中较大的那颗是热亚矮星,远处较小的那颗是其白矮星伴星。课题组供图

通过分析亮度、表面引力、有效温度及质量半径关系表明可见星是一颗低质量、薄包层的热亚矮星。该双星系统包含的低质量热亚矮星、白矮星伴星以及极短的轨道周期均与二次共有包层抛射通道形成低质量热亚矮星(双星)的理论预言相符合。

这是TMTS项目继发现18.9分钟蓝色大振幅脉动变星之后,研究成果第二次发表在该期刊。

相关论文信息:https://doi.org/10.1038/s41550-023-02188-2

 
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