作者:Andrew S. Rivkin 来源:《自然》 发布时间:2010-6-29 11:25:56
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小行星表面发现水冰和有机物

    24 Themis是火星和木星之间小行星带上最大的小行星之一。科学家找到证据证明,这颗小行星的表面存在水冰和有机物。


    在小行星表面发现水冰也令科学家感到很奇怪,因为它们本应迅速蒸发掉。这表明小行星(如这幅艺术构想图所示)将生命带到了地球。

近日,科学家首次在一颗小行星表面发现有水冰和有机物存在。这一发现为陨星开启了地球生命起源的理论提供了支持。
 
据悉,科学家是在“24 Themis”小行星上发现有水冰和有机物存在的。这颗小行星直径达200公里,位于火星和木星之间的小行星带,环绕太阳运行。
 
天文学家借助美国宇航局设在夏威夷的红外线望远镜设施(Infrared Telescope Facility),分析“24 Themis”小行星表面岩石反射的光线,发现24 Themis小行星覆盖着一层薄薄的霜,而且存在有机物。
 
美国田纳西大学研究人员约什·埃默里说:“我们探测到的有机物似乎是复杂、长链条分子。随陨石降落到地球上,这些有机物开启了地球生命起源。”
 
不过在小行星表面发现水冰也令科学家感到很奇怪,因为它们本应迅速蒸发掉。埃默里补充说:“这意味着这颗小行星内部水冰含量很丰富,很可能其他很多小行星亦是如此。”“小行星上的水冰为地球上的水究竟来自哪里提供了答案。”
 
长久以来一直有人推测,太阳系成形后,撞击地球的太空陨石含有结冻的水,不过天文学家的这一最新发现,首次提供确切的证据。
 
科研人员将研究成果发表在《自然》杂志上,称24 Themis上的水冰定期会得到补充。这是由于埋藏于地表下的水冰释放出的水蒸气从岩缝中渗透出,太空碎片的撞击也会导致小行星内部的水分逸出。
 
科学家认为,很久以前一颗较大天体解体,形成了Themis小行星“家族”。科学家推测,很可能Themis小行星的母星也存在水,这引起太阳系如何形成的问题。
 
此外,在小行星上发现水的存在也令科学家相信,小行星带水的含量应该比先前认为的要多许多。埃默里博士说:“通常认为小行星非常干燥。”“现在看起来,当太阳系早期小行星和行星形成时,主带区域都有水冰的分布。”埃默里说:“将这一观点应用到围绕其他恒星的行星系统,在靠近每颗恒星的宜居区域,生命构成的基本物质——水和有机物,很可能都很普遍。”埃默里表示:“未来无疑将是激动人心的,天文学家将探究水和有机物是否同样在外星球变出魔术来。”
 
这一发现也模糊了小行星和彗星之间的界限。长期以来,小行星被认为是岩质的,而彗星被认为是结冰的。有科学家一度认为彗星给地球带来水并充满了海洋。然而,这一理论受到质疑,因为彗星上的水同地球上的水在原子上不同。
 
与此同时,来自中佛罗里达大学的科学家,通过对24 Themis发射的光线进行分析,也得出了相似的结论。该科研小组同样把研究结果发表在《自然》(Nature)杂志上。(来源:新浪科技 唐宁)
 
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