作者:宗华 来源:科学网 www.sciencenet.cn 发布时间:2017/10/9 16:48:57
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飓风过后阿雷西博天文台前途未卜
“玛利亚”飓风造成的破坏将进一步威胁到该天文台的存在

有着54年历史的阿雷西博天文台可能面临关停。

图片来源:BLOOMBERG/CONTRIBUTOR/GETTY IMAGES

当“玛利亚”飓风不久前重创加勒比海地区时,一小部分研究人员带着食物、井水和数千加仑供发电机使用的柴油机燃料,躲在阿雷西博天文台的混凝土建筑物内。他们尽全力守护这座天文台——位于波多黎各西北部岩溶丘陵的305米宽射电抛物面天线。研究人员将可拆卸天线和导波管收起来,锁好可移动仪器包,并在控制室窗户上安装了舷窗防风暴盖。现在,他们发现天文台仅遭到中度破坏,而其所在岛屿的其他地方已被摧毁。“这真是一件值得感激的事情。”阿雷西博天文台副台长Joan Schmelz表示。

不过,很多人担心,带来上百万美元损失并且可能使天文台关闭几周或者数月的破坏将进一步威胁到阿雷西博天文台的存在。该天文台已在可能面临美国国家科学基金会(NSF)关停或者规模缩减的设施清单中。“我担心,如果天文台遭到严重破坏,将为其退役提供决策点。”宾夕法尼亚州立大学太空科学家John Mathews表示。

Schmelz的工作地点在马里兰州哥伦比亚市。这里也是阿雷西博天文台其中一个运营方——高校空间研究协会的总部。Schmelz先是利用业余无线电台然后用工作卫星电话同波多黎各的工作人员进行了通话。她介绍说,天线表面基本上毫发无损,同时天文台最脆弱的组件——由来自3座塔(每座高80多米)的绳索高高地悬挂在天线上面的仪器平台还在原地并且看上去没有受到破坏。不过,天文台一些 建筑物的屋顶被吹走,天线下面的排水口被冲毁,另一台设备也被大雨和倒下的树木破坏。最重要的是,一根用于研究上层大气的29米长天线的大部分似乎已经折断并且从平台落入抛物面天线中。据Mathews估测,仅更换这根天线就需要花费上百万美元。

波多黎各的其他地方情况更糟。狂风和蔓延的洪水使一些地方80%的住宅和其他建筑物被摧毁,并且使岛上的农业遭到重创。电网被破坏,很多甚至在几个月内都无法恢复。同时,几乎所有手机信号塔都被吹倒。为4公里长湖泊蓄水的瓜加塔卡大坝被宣布进入不安全状态,并且导致上千人撤离。目前,联邦紧急事务管理署(FEMA)正在空运救灾物资,但运送的水、食物和基础设施有限。情况似乎变得越来越可怕。

飓风过后数天,阿雷西博天文台的工作人员同外界的通信被切断,进入这里的通道也被倒下的树木挡住。业余短波无线电爱好者帮助恢复了联系。近几天,道路障碍已被清除但燃料仍然短缺。由于住宅被破坏,一些工作人员搬到天文台寻找庇护。还有一些人下落不明。FEMA负责接管一些游客中心,并在周边地区设立救灾中心。

风暴灾害并非阿雷西博天文台面临的唯一威胁。出于建造和运行较新望远镜的需求,NSF正在重新考虑对诸如阿雷西博天文台等较老设施的资助。在一个漫长的评估过程后,当“玛利亚”飓风来袭时,NSF几乎已经决定了阿雷西博天文台的命运。如今,该机构将面临巨额的修理费用,而其每年在正常运营上的开支最高只有830万美元。

阿雷西博天文台创建于1963年,是一个可作为被动射电望远镜使用的多用途设施。获得诺贝尔奖的成果——1974年发现首个脉冲双星便利用了它。该天文台还可作为雷达发送无线电波并且探测来自上层大气等离子体以及来自行星和近地小行星的回声。

尽管阿雷西博天文台仍在一些领域作出关键贡献,但和新设施相比,它已经黯然失色。在追溯至2006年的评估中,NSF顾问表示,该机构需要相应缩减投资,以便为诸如夏威夷丹尼尔·伊努伊太阳能望远镜和智利大型综合巡天望远镜等较新的设施提供更多

经费。最近的设施检查显示,NSF需要从10台望远镜中撤资,以便每年能省下4000万美元。该机构倾向于将阿雷西博天文台作为科研设施进行维护,但提供的资助将大大缩减——未来5年,每年将骤降至200万美元。(宗华编译)

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