作者:武夷山 来源:中国科学报 发布时间:2016/3/18 9:27:46
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小题大做:毛发的历史

 

■武夷山

2007年10月25日,美国达拉斯的遗产拍卖行拍卖了著名革命家切·格瓦拉遗体上的一根黑色体毛。只有一个人来竞拍,他就是书商BILL BUTLER,他出价11.95万美元买下了这根毛。他说,要将这个“宝物”加入他的20世纪60年代收藏品系列。2007年的早些时候,同一家拍卖行还拍卖过林肯总统的一根头发,以11095美元拍出;又拍卖过美国内战时期南方邦联的J. E. B. STUART将军的一根头发,拍出44812美元。与名人相关的一切都可能卖出好价钱,但为什么偏要拍卖其毛发呢?因为在许多文化中,人的毛发是人的灵魂(精神)的寓所。收藏者觉得,拥有逝者的一根毛发,就好像与其精神亲密接触了。

要想了解类似的与毛发有关的有趣内容,可以阅读一下2016年2月美国Pegasus出版社推出的新书——HAIR: A Human History(《毛发之人类史》)。作者Kurt Stenn研究毛发超过了30年,他原为耶鲁大学医学院病理学和皮肤病学教授,有20年的学术经历,后来担任强生公司皮肤生物学部门主任,有10年的企业经历;再后来,他在一家专门从事毛囊再生的初创生物技术公司中担任首席科学官。他写的这本书是真正的小题大做,从生物学、生理学、历史学等多个视角来研究这细微的毛发。

作者试图回答:毛发是什么?毛发是如何进化的?毛发具有什么样的个人意义、文化意义和经济意义?

Kurt Stenn指出,动物皮肤表面都有毛发,而人身上的毛发多半很不显眼。其实,即使是秃头的头皮上也有极小的发囊和毛干,只不过在显微镜下才看得见。人类为什么逐渐脱掉了体表的浓密体毛?科学家对这个问题尚未有一致的看法。Kurt Stenn的意见是:人在进化过程中,体毛的密度不断减小,就可以通过汗腺出汗更多地排热,有利于保护对温度很敏感的大脑。

他在书中也顺带讨论了毛发(hair)之外的毛皮(fur),它对于生活在寒冷气候中的早期动物和人类都很重要。北美洲的土著民族早就知道,每年晚秋是采集海狸皮的最佳季节, 因为动物为了迎接寒冬,在此季节的皮毛是最厚的。在16世纪的欧洲,海狸皮帽很时兴,人们拼命捕杀海狸,结果北欧森林中的海狸种群数量急剧下降,欧洲海狸皮供不应求的消息传到新大陆,北美土著民族也发现海狸皮生意非常有利可图了。14世纪时,英国的羊毛生产是名闻遐迩的,羊毛是英国利润最高的出口商品的情形维持了数世纪之久。

他还考察了与毛发相关的一些古老艺术,特别是“百斤一发”表演,指的是女杂技演员将自己的头发系在高处,然后做一些高难度的空中动作,让观众看得惊心动魄。这项表演之所以可能,就是因为头发的抗张强度非常高。

头发的用途数不胜数,如油画家的画笔,小提琴的弓毛(需要130~150根直发,费尽功夫才能做成),法医破案的证据,等等。

通过这本讨论纤细的毛发的著作,作者的学术功底也算是名副其实地“纤毫毕现”了。

《中国科学报》 (2016-03-18 第6版 读书)
 
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