作者:刘园园 来源:科技日报 发布时间:2016/2/18 10:01:54
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专家释疑基因编辑“大规模杀伤性”

 

基因编辑技术近年来风生水起:在巴西,它被用来生产转基因蚊子,以对抗猖獗的寨卡病毒;在英国,它将被用于改变人类胚胎的基因,以揭示受精卵发育成健康胚胎的基因之谜。

很多人担忧,基因编辑技术的过快发展会让人类社会陷入伦理难题。不过,估计很少有人料到,它在近日公布的美国情报界年度全球威胁评估报告中,登上了“大规模杀伤性与扩散性武器”威胁清单。

“飞跃”的基因编辑令人担忧

这份报告称:“由于这种军民两用的技术分布广、成本低,而且在加速发展之中,对其蓄意或无意的误用可能会对国家经济和国家安全带来广泛影响。”

基因编辑技术包括多种在活细胞内改造DNA的新技术。据麻省理工学院《技术评论》杂志官网报道,这份体现美国中央情报局、美国国家安全局等美国间谍和情报收集机构“集体智慧”的非保密性报告,并没有具体“点名”某种技术。但是首先“躺枪”的应该是CRISPR技术。

CRISPR技术是目前最新也最为通用的基因编辑技术,成本低廉,简单易用。只需花费60美元就可以购买到CRISPR技术所需的基本材料,网络上甚至有免费获得这些材料的途径。

清华大学生命科学学院博士生导师郗乔然告诉科技日报记者,她所在的实验室就在使用这种技术。“CRISPR技术可以说是生命科学领域的重大突破,之前很多科学家束手无策的事情,现在很短时间内就可以实现了,这也算是一个飞跃。”

正是这种“飞跃”令很多人感到不安。

前美国国土安全部副部长、美国兰德公司高级政策分析师丹尼尔·格斯坦就表示,担心有人会错误地应用这种技术,研发出一些功能强大的病原体。他认为,可能会出现灾难性的基因编辑突发事件,因为基因组是生命的根本所在。

未来的威胁“可能”无法排除

这不只是美国情报界的顾虑。

之前也有科学家提出过骇人的猜想:基因编辑技术有没有可能被用于研发“杀手蚊子”,或者制造可以大面积摧毁主要农作物的瘟疫,甚至研制可以剪断人体DNA的病毒……

这些令人毛骨悚然的场景真的会出现吗?

“任何事情都是有可能的。”中科院植物研究所植物分子生理学实验室主任刘春明在两三年前开始使用CRISPR技术。在他看来,人们日常生活中常见的水、电甚至筷子都有可能在某种情况下变身为具有大规模杀伤性的“武器”。

“基因编辑技术能否用来创造生化武器?我目前还没有想到非常有效的方式。”刘春明说,“但是这个方式本身应该是存在的。”

郗乔然表达了类似的观点。“任何技术都要看用在谁的手上,任何技术都有一些潜在的危险性。人们所担心的可能性是存在的,但是成为现实需要多长时间?这谁也不知道。”

既然一切皆有可能,这份报告对基因编辑技术的担忧似乎有其合理性。

“站在国家的立场来看,一种新的技术出现时,它总会想到这种技术不好的一面,可能有什么负面的影响或者潜在的威胁。”郗乔然说,“所以从国家战略的角度来讲,国家可能会就此作出一些防御性战略。”

目前阶段有点“危言耸听”

虽然如此,把基因编辑技术列入大规模杀伤性武器威胁清单还是令一些科学家大跌眼镜。

短短5年时间内,CRISPR技术在全球的使用版图迅速铺开。但郗乔然认为,目前基因编辑技术的使用还是局限于实验室中。“现在把基因编辑列入大规模杀伤性武器威胁清单,我个人认为就这一技术目前的发展阶段来看,有一点点危言耸听。”她补充说,尽管不排除未来这种技术发展到一定程度后会出现人们所担心的情况。

“多少有点危言耸听。”刘春明也不认同这种做法,“这样做可以给人们带来一些警示,但是把它的潜在危害性提高到这个地步,就像把水和筷子当成大规模杀伤性武器一样。”

人们的忧虑让刘春明想起了曾经的负压实验室。

他告诉记者,三四十年前做分子生物学实验都采用成本高昂的负压实验室,只让空气进来,不让空气出去。原因是人们担心利用分子生物学技术改造的菌种或载体会扩散到空气中,对社会、对环境产生严重危害。但现在,除非做与人类病毒相关的实验,大多数分子生物学实验室已不再使用负压实验室——因为人们所想象的可怕后果并没有出现。

“这也是一个正常的过程。”刘春明说,“新技术出现的时候人们总会有很多担心,常常是经过一段时间以后,人们会冷静下来,真正知道它是否具有潜在的破坏性。”

 
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