作者:武夷山 来源:中国科学报 发布时间:2018-11-16
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不该淡忘的女火箭科学家

 

■武夷山

【由于财务状况拮据,她决定接受这份工作,不过这就意味着拿不到大学毕业证书了。】

大数据很时髦,但并不是全新的东西,历史上的科学家也有棘手的“大数据”需要处理。Anne Drozd和Jerzy Drozd 在其创作的面向9~13岁少儿读者的科普漫画书Rockets:Defying Gravity(《挑战重力的火箭》,美国First Second出版社2018年6月出版)中指出,在大数据名人堂中,女科学家Mary Sherman Morgan(1921—2004,玛丽·舍曼·摩根)应有其一席之地。

玛丽·舍曼·摩根的父母养育了6个孩子,她是老五,出生于美国北达科他州的一个农场。1939年她高中毕业,由于学业优秀,作为毕业生代表在毕业仪式上致辞。然后她进入北达科他州的迈诺特州立大学读化学本科。

她读大学期间,二战爆发了。由于很多年轻男性入伍,包括化学家在内的各学科的科学家在当时十分短缺。一位负责招聘的人士听说摩根是学化学专业的,如获至宝,就向她提供了俄亥俄州一家工厂的就业岗位,未告诉她这家工厂是生产什么的,只告诉她今后需要拿到“绝密”安全许可。由于财务状况拮据,她决定接受这份工作,不过这就意味着拿不到大学毕业证书了。去了之后,她才知道这是一个兵工厂,生产各种炸药的。

她在这家工厂工作了好几年,负责炸药设计。后来,她去位于加州的北美航空公司工作。去了没多久,她就被提升为“理论性能专家”,这个岗位要求她计算出新型火箭推进剂的期望性能。该公司有900名工程师,她是唯一的女性,也是未拿到学位的个别几个工程师之一。在这个公司里,她遇到了加州理工学院机械工程专业的毕业生乔治·理查德·摩根,并嫁给了她,生了两男两女四个孩子。

1956年,美国已经着手开展航天项目。1957年10月4日,苏联率先成功发射世上第一颗人造地球卫星,美国朝野震惊。1957年12月6日,美国先锋号火箭发射失败,发生爆炸,美国感到很丢脸。于是,美国政治家们只好同意让原德国纳粹的火箭专家冯·布劳恩(现在为美国航天部门工作)接手火箭研发项目。冯·布劳恩打算将自己原先研制的“红石火箭”改造一下,向亚轨道空间冲击。不过,这就需要新型的燃料。没有新燃料,就走不出一个怪圈:实现更大的推力需要更多的燃料,为了装载更多的燃料就要将火箭做得更长,而更重的火箭又需要更大的推力……

冯·布劳恩团队将研制新型燃料的任务通过合同委托给了北美航空公司,摩根成为合同执行方的技术负责人。摩根领衔的团队对巨量的化学数据和工程数据进行了汇总与分析,以拿出有关新燃料的解决方案。通过不懈的努力,她的团队终于研发出了一种名叫“海代恩”的新燃料,这是一种肼基液体燃料,后来用于丘比特-C轨道运载火箭的发射和芝诺1号运载火箭(原“丘比特-C”,后来改名为“朱诺1号”)的6次发射。1958年1月31日,正是朱诺1号火箭将美国的第一颗人造地球卫星“探险者1号”送入了轨道。在“海代恩”燃料完成历史使命之后,美国航天部门又采用了更强大的火箭推进燃料。但是,若没有起步阶段的海代恩燃料,美国就不可能在与苏联的航天竞争中最终占据上风。

摩根一辈子都嗜好吸烟,故2004年她因患肺气肿去世。遗憾的是,摩根的功绩在其生前并未获得什么表彰。她去世后,她的一位同事打抱不平地说,摩根“以一己之力拯救了美国的航天项目”,并大声呼吁:“别让她去世了都悄无声息啊!”

摩根的儿子乔治·摩根曾创作了一部半传记性质的舞台剧——《火箭女孩》——以纪念自己的母亲。2008年11月17日,该剧在加州理工学院上演。2013年7月,英国BBC制作了一部短视频向摩根致敬,解说词是请乔治·摩根来念。除此之外,没听说有其他纪念乔治·理查德·摩根的活动,令人唏嘘不已。

《中国科学报》 (2018-11-16 第7版 作品)
 
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