作者:张晶晶 来源:中国科学报 发布时间:2018/3/30 10:28:37
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梅西耶天体马拉松:用眼睛跑一场马拉松

梅西耶天体全家福

▲著名的草帽星系(Sombrero Galaxy),位于室女座。哈勃望远镜的这张照片曾一度使得该天体声名大振,可以清晰地看到它盘面上厚重的尘埃带。银河系也有一条类似的尘埃带,将夜空中巨大的银河一分为二。也许银河系的侧面观看效果会跟M104非常相像。

■本报记者 张晶晶

春回大地,不少人都有出门踏青的计划。跑步爱好者们也终于可以换上轻便的春装,重新享受温暖的轻盈,热闹的诸多马拉松赛事也陆续拉开帷幕。

除了真正意义上的马拉松,这个春天,你也可以尝试用眼睛来“跑”一场天体马拉松,享受一场夜空盛宴。这就是著名的“梅西耶天体马拉松”,用一个晚上的时间,收集110个美丽的梅西耶星体。

梅西耶天体马拉松

梅西耶是18世纪的法国天文学家,是一名彗星搜索者。为了把天上形似彗星而不是彗星的天体记下,以方便在寻找真正的彗星时不会被这些天体混淆,他编写了一个星云星团表,并将这些天体命名为“M天体”。经后人增补,M天体的数量达到110个。由于各自方位不同,110个M天体每年只能在春天的一段时间里,于一夜之间全部出现。在一夜时间里尽可能地把它们搜寻出来,就叫作“梅西耶天体马拉松”。

曾荣获埃格·威尔逊奖、太平洋天文学会业余天文成就奖的乌鲁木齐市第一中学物理教师高兴在采访中告诉《中国科学报》记者:“梅西耶星体没有一个是星星,要么是星系,要么是星团,要么是星云,其中特别特殊的是双星,因此叫梅西耶天体比较合适。”具体来看,梅西耶星体可划分为如下几类:河外星系(40个)、球状星团(29个)、疏散星团(27个)、反射星云(6个)、行星状星云(4个)、超新星遗迹(1个)、双星(1个)、四合星(1个)、恒星云(1个)。

最先注意到有可能在一夜之间完成全部梅西耶天体观测的是几个美国业余天文学家,他们在1976年发现在一年当中的特定日期内有可能完成这一观测,最早由美国亚利桑那州的Gerry Rattley在1985年3月23日至24日捕获了全部110个梅西耶天体,一个小时之后,来自加利福尼亚州的Rick Hull也成功完成,这就是后来在天文爱好者和业余天文学家中广为流传的梅西耶天体马拉松。

梅西耶天体马拉松要求不得借助任何自动寻星仪器,不可使用电子星图,仅靠普通望远镜和纸质星图进行目标搜索和确认,这的确是对选手的体力、毅力、观测能力的综合考验。

寻找的乐趣

一夜看全梅西耶星表是可以实现的。由于梅西耶天体不是均匀分布在天球上的,在全天分布上有一处大缺口,只要观测者处在合适的地理纬度,当太阳在天球的位置运行到此缺口、阳光对观测梅西耶天体的影响最小时,人们就有机会在一个观测夜完成对全部110个梅西耶天体的观测。

高兴回忆说,自己在10多年前曾挑战过梅西耶天体马拉松,最终战绩是一晚上观测到了100多个星体。“梅西耶天体马拉松不仅需要投入时间,也需要真正的喜爱。”

“通常情况下,爱好者一次想看100个以上是不太可能的,初次观测的时候能看到20个就不错了,而且看到的几乎都是最容易被观测到的天体;平时观测的时候,能看到50个以上就很难得,看到80个就算是大神了,这也是一个不断给自己设立目标的过程。因此,要想能观测100个以上都需要前期多次的经验积累,能看到100个以上就能说明观测者对星空比较熟悉,观测水平很高了,这也是一个衡量观测者水平的标尺。”

如果你想要初次观测梅西耶天体,首先要从熟悉星座开始,之后进一步了解这些天体在星座中的位置,根据M天体和星座内亮星的几何方位关系将望远镜指向目标附近天区。对于一些观测难度较大的天体,则可能要利用更暗的星点作为参照物。

梅西耶天体不是均匀分布的,如果要顺利“跑”完正常马拉松,理论上平均每5分钟就要找到一个目标。这对观测者提出了很高的要求。高兴的女儿在2016年上小学六年级时曾进行了第一次梅西耶天体马拉松的观测,成功找到12个天体;而他的学生李可,在2009年3月曾经完成一夜100个天体的观测。

高兴还曾写下一篇名为《我的梅西耶情怀》的短文,足见他对M天体的喜爱。文中他这样写道:“选择黑夜是我们的约定,因为越是纯黑,那种朦胧美就越让人陶醉。我们不停地约会,而你却调皮地躲藏着,幻变着。你告诉我你有110种变换,那是在考验我爱的执着,你故意托来月亮当电灯泡,你故意请来薄云想让我早些放弃,可你看到了吗?我是真心的!……有人告诉我,只有在一次约会中识破你100个以上的变换,你才有可能被我征服。我想,就算是马拉松也会有终点和胜利者,于是我就追呀,跑呀,找呀……尽管对这世界太懵懂,但只要有一次机会,我就要让你知道,我是真正爱你的!”

梅西耶天体马拉松须知

“一般来说最佳的观测时间是每年的3至4月份,因为那段时间太阳所在的位置梅西耶天体极少,没有了太阳的干扰,我们一晚上可以看到很多的梅西耶天体。当然这是针对北半球来讲的。”

高兴介绍说,要进行梅西耶天体马拉松的观测,设备最好是双筒望远镜。“用望远镜找东西是不容易的,它把东西放大之后,你不一定确定这个东西,所以要来回扫。因此,找东西的话,倍率不要太高,这样方便寻找,双筒望远镜的倍率就不算高,而且你两个眼睛都是睁着的,它成的也是正像,不像天文望远镜成的是倒像。”

真正要把梅西耶天体在一夜之间一网打尽,需要作很周全的准备。据介绍,这样的观测除了需要带上望远镜、星图以及食物、御寒衣物等用品,还需要一份依观测顺序排列好的梅西耶天体位置表,以及标示好目标位置的星图。

在记者询问是否有类似的天文活动时,高兴表示:“梅西耶天体马拉松可以说是独一无二的。”“其他的天文观测活动一般以天象为基础,比如说流星雨、日月食。和天象没关系的观测活动并不多,梅西耶就是其中之一,并且还没有能和它平起平坐的。”

《中国科学报》 (2018-03-30 第8版 生活)
 
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