作者:北绛 来源:中国科学报 发布时间:2014/11/17 17:22:21
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19岁的“准”科学家布坦妮

 

布坦妮·翁格读高二的时候,她的表姐被诊断罹患乳腺癌。小小年纪的她第一次亲眼看到乳腺癌如何摧毁一个女人,以及这种疾病给整个家族带来的打击。

同样年纪的女孩子遇到这样的事情,手足无措之余最多烤点小蛋糕表示自我安慰。但布坦妮考虑更多的是,如何能够更加实际地帮助乳腺癌患者。事实上,她也做到了,她发明了一种乳腺癌检测方法,未来这项方法可能会帮助到上百万个女性及早发现乳腺癌。

布坦妮现在就读于美国杜克大学一年级,已经成长为一名热情并且具备极佳表达能力的女孩。她对自己专业领域的前沿进展非常熟悉,以至一些知名科技领域的媒体在采访她时,都很难跟上她的思路。虽然年纪只有19岁,布坦妮却已经在科研领域工作多年。

其实早在中学时代,她就已经开始运用高级电脑编程语言进行各种尝试了。第一次接触人工智能源自于一份作业,老师要求她写一篇以“未来”为题的期末报告。

在用谷歌搜索了人类对于未来五十年甚至一个世纪可能会出现的新事物的预测后,布坦妮第一次知道了“人工智能”的概念。她被深深地吸引住了,马上跑去买了电脑编程的教材,开始自学编程。

她的第一个作品是一个教会电脑踢足球的程序,前前后后一共花了将近三年的时间,最终结果是电脑的胜率达到了非常惊人的95%。这个程序会查询自己之前经历过的所有局面,并根据数据统计分析的结果作出反应。面前有多少个球员?离对手球员的距离是多少?自己有球吗?电脑会综合很多问题的结果,作出最佳反应。简而言之,电脑变得像一个小孩子一样,会从以往的经验中进行自我学习。而布坦妮似乎提前享受到了做妈妈的幸福感,她形容自己的成就感仿佛是教会了“4岁的小孩”如何踢球。

有了这些编程的经验,让她编写一个乳腺癌检测的程序变得不再“天方夜谭”。

表姐告诉她诊断的过程有多么困难,布坦妮因此去查阅了很多资料。经过研究后她发现,细针抽取细胞检测是快速、廉价且对人体最不具侵略性的检测方式。但是当时大部分美国医生都不再使用这种方法,全美只有五家医院仍在使用该方法。原因是病理学家很难通过这种方式获得的样本来进行诊断。

布坦妮决定设计一个工具来辅助医生的工作,让快速且廉价的诊断方式再次成为主流。她根据之前的实验结果,开始着手工作,以期提高检测的准确性。

她最终编写的乳腺癌检测程序会根据细胞形态来判断一个人是否罹患癌症。举例简单说明,比如呈现多层状态的细胞很有可能就表示这个人得了癌症。实际情况当然远比这种简单的判断要来得复杂,现阶段,她的检测器只能完成初步检测,如果根据细胞形态显示发生癌变的话,就需要进一步的相关检测,确认具体的患癌类型。

布坦妮表示,如果她能够获得更多数据资料的话,该检测程序可以判断出肿瘤的恶性程度以及发展进度,比如增加分析基因表现的能力。

布坦妮的乳腺癌检测器已经有两家医院开始进行测试,参与白宫科学展的时候,美国总统奥巴马对她的发明表示出了浓厚的兴趣,并对布坦妮说:“我以你为傲”。

布坦妮的乳腺癌检测器已经获得了英特尔科学奖、英特尔国际科学奖以及谷歌全球科学展奖等一系列殊荣,日前她更是被《时代》杂志评选为“30位30岁以下的杰出青年”之一。新的乳腺癌检测APP也已经推出。

已经被看作一位“准”科学家的布坦妮坚信自己会将对科学的热忱坚持到底,并且她觉得科学最大的魅力就是可以在不断的失败中获得经验,然后继续前进。毕竟,经历了两次失败之后成功的乳腺癌检测程序,只是她的开始而已。(北绛整理)

 
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