作者:赵路 来源:中国科学报 发布时间:2012-3-16 9:15:30
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SKA选址之争愈演愈烈
科学委员会支持最大射电望远镜落户南非

南非已经为拟建中的SKA建造了7架射电望远镜原型。图片来源:SKA南非
 
本报讯(记者赵路)一个科学委员会日前勉强推荐南非——而非澳大利亚——作为拟建中的平方公里阵列(SKA,一项庞大的射电望远镜计划)的最佳候选国家。然而该项目的成员国尚没有就望远镜最终花落谁家作出最后的决定。
 
《悉尼先驱晨报》最早于3月10日报道了SKA选址顾问委员会的这一决定。一位熟悉选址过程的消息人士随后也向《自然》杂志证实了这一结果,即该委员会确实已经作出了一个决定,但强调这真可谓是勉强胜出。他说:“这并不是一个明显的一边倒的结果。”
 
斥资21亿美元的SKA射电望远镜将由约3000个直径达15米的蝶形天线构成。这项计划试图解答一些有关早期宇宙的重大问题——例如,第一批比氦还要重的元素是如何形成的,以及第一批星系是如何融合的。这座射电望远镜是如此灵敏,以至于它甚至能够发现从遥远的世界传来的“电视信号”——这或许将有助于寻找地外智慧生物。
 
从2006年开始,南非便开始同联合申请的澳大利亚和新西兰争夺这项计划的最终“落脚点”。在南非选址具有一些得天独厚的优势——建造成本更加低廉,且它的地理位置纬度更高。然而澳大利亚人保证他们也会把建造的成本降下来,并且在这里选址不会受到未来经济发展造成的影响。这位消息人士表示,支持胜利者的差额极为勉强。
 
SKA理事会的成员将在3月19日于英国曼彻斯特市举行会晤,讨论该科学委员会的建议。这次闭门会议也将为两个投标国家提供机会,就委员会给出的结论的任何方面进行解释。在这次会议之后,SKA理事会将就这一建议撰写一份评述,进而通报最终的结论。
 
根据《自然》杂志的报道,由于这两处选址在优势上非常接近,因此双方依然还在竞争。作为SKA投票委员会的成员国,中国、意大利、英国及荷兰依然没有作出最后的决定。甚至可能由这些国家分享这一阵列,尽管这样做很可能将增加建造的成本。
 
有关SKA选址的最终结论最快将在拟于4月4日在荷兰阿姆斯特丹召开的一次理事会会议上敲定。
 
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SKA是世界最大的射电望远镜项目,这个在20世纪90年代提出的项目得名于其巨大的信号采集面。这并非意味着它具有1公里的天线口径,而是采用上千台较小的天线组成阵列。SKA建成后,其灵敏度将比世界上现有的设备高出50倍,分辨率高出100倍,将会给射电天文学的研究带来革命性变化。
 
SKA的选址至少要满足2个要求:一是远离无线电波干扰,二是足够开阔平坦。在城市里,受晚上灯光的影响,人们很难观测星星。同样道理,射电望远镜会受到无线电波干扰。因此必须尽可能远离无线电波,安装在人烟稀少的地方。当然,还需要足够平坦、空旷的场地来安装。
 
《中国科学报》 (2012-03-16 A2 国际)
 
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