作者:群芳 来源:科学时报 发布时间:2009-6-9 8:31:22
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权威机构认定第四纪名分
260万年前至今为第四纪

经官方确认的新的第四纪包括人类的出现以及冰河时代的消长。
(图片提供:Peter Hoey)

科学家们终于斩断了地质学时间表的一个“戈尔迪之结”。自从地质学家在19世纪将地球编年史按照由远到近的顺序分为4个纪——第一纪、第二纪、第三纪和第四纪,他们聪明的后人便一直在拆分这4个阶段的时间比例。有许多地质学家、人类学家、冰河学家以及古生态学家都倾向于将最近的200万年划归到第四纪的时间范畴内。他们在自己的论著中将这段时期称为第四纪,甚至科学家本人也被称为第四纪科学家。然而这却让那些狭义的诠释者们感到很不舒服——几十年来,他们一直坚持按照现代的标准分割地质时期,而根本不承认第四纪乃至第四纪科学家的存在。
 
据美国《科学》杂志在线新闻报道,5月21日,一项有关这一问题的最终委员会投票结果公诸于世:这是第四纪科学家乐意看到的一个决定。这一结果只等一个由最终的权威机构——国际地层委员会(ICS)——给出的毫无悬念的批准:距今260万年到现代的地质时期是被官方认可的第四纪,在第四纪中,人类开始使用工具,而高纬度地区则出现了多次冰川时代。
 
作为ICS的一个成员组织,第四纪委员会主席、英国剑桥大学的Philip Gibbard表示:“第四纪委员会对此感到如释重负,我们都很高兴。”Gibbard说,术语“并非是无法改变的金科玉律”,“这仅仅是一个替换标签的问题”。
 
然而也有一些学者对此表示了不同意见。美国新泽西州皮斯卡塔市Rutgers大学的海洋地质学家Marie-Pierre Aubry表示:“这一决定完全没有意义,它只能够制造混乱,我们将在很大程度上忽略它的存在。”Aubry和其他一些学者强烈反对这一变化。她说,ICS下属委员会的16比2的投票结果,不但将最近的260万年从晚第三纪篡夺给第四纪,同时以牺牲上新世为代价,将更新世的地质时间从距今180万年向前延伸到距今260万年前。Aubry说,根据一致性原则,人们都已经就如何确定最初的时间分界线达成了一致,而投票的结果却将这些原则抛到了九霄云外。Aubry说:“你必须要遵守科学原理。如果你不这样做,那么事情也就变得没有任何意义了。”
 
“从学术上说,Aubry是完全正确的,但是我不认为这会在我们的学术圈子里造成很大的差别。”并未涉入这场争吵的美国马萨诸塞州Woods Hole海洋学研究所的古海洋学家Lloyd Keigwin这样说道。Keigwin指出,研究人员分析海洋记录通常关注时间带来的变化,而非一个事件相对于一个时空标记的位置。他说:“站在一个现实的立场上,我们还要继续前进。”(群芳)
 
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第四纪之争
 
第四纪的名字是一个古老地质纪年法的残余物。莱伊尔曾将地球历史大致分为第一纪、第二纪和第三纪,后来又有人添上了第四纪。随着研究发展,第一纪和第二纪分得越来越详细,因而升为古生代和中生代。第三纪和第四纪又坚持了很长时间,据认为,第三纪约开始于2300万年前,第四纪开始于200万年前,具体时间有争议。
 
第四纪科学家说,这是地球气候异常剧烈变动的一个时期,也是人类进化发生的时期,有着非常特殊的意义。在这期间,地球气候曾经发生过很多次的冷暖回旋,寒冷的冰期和相对温暖的间冰期交替出现。冰川反复扩张又退却,在极盛期曾盖住地球30%的表面。因此,第四纪也称为第四纪冰川期。我们通常说到的“冰河时代”,就是指这个时期。一些人认为,在第四纪,气候系统变得更加敏感,地球轨道形状、地轴方向和倾斜角周期性变化导致阳光照射发生变化时,气候比远古年代更容易发生剧变。
 
由于第四纪是离现代最近的时期,现在可以找到许多当时的气候记录,包括沉积物、黄土、冰川等等。但由于冰川活动频繁,很多记录被打乱了,难以整合成清楚有序的数据,这使第四纪的地位受到怀疑。一些科学家认为,没有充足证据认为第四纪可以作为一个独立的纪存在。
 
但第四纪科学家认为抛弃一个使用了150年的术语是不实际、不合理的:全世界至少有多个学术团体和学术杂志的名字里有“第四纪”这个词,数以千计的科学家从事这方面的研究。如果第四纪被废弃,消失的将不是一个词,而是这个研究领域和群体的独特地位。
 
《科学时报》 (2009-6-9 A4 国际)
 
 
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